Los fabricantes de máscaras se benefician del coronavirus

El incesante ruido de las máquinas que resuenan en la fábrica de cuevas francesa es el resultado inesperado del mortal virus que ha paralizado ciudades en China y otras partes de Asia. La compañía, Kolmi Hopen, fabrica un artículo que de repente es uno de los más buscados en el mundo: la máscara facial.

La fábrica de Angers, Francia, normalmente fabrica unos 170 millones de máscaras al año, pero recientemente los pedidos han alcanzado la impresionante cifra de 500 millones, inundando el departamento de ventas a razón de una caja cada dos minutos. Kolmi Hopen se apresura a contratar más trabajadores para mantener las máquinas en funcionamiento las 24 horas del día, siete días a la semana.

«Estamos haciendo máscaras lo más rápido posible. Pero la demanda sigue aumentando», dijo Guillaume Laverdure, director de operaciones de la empresa matriz de Kolmi Hopen, con sede en el Canadá, Medicom, mientras que los conductores de carretillas elevadoras llevaban cajas de máscaras recién terminadas a los camiones.

El brote de coronavirus desencadenó una gran demanda de máscaras protectoras en toda China. Para detener la propagación del virus, el gobierno chino ordenó a los ciudadanos que usaran máscaras cada vez que salieran. Los profesionales médicos dijeron que una vez usada, la máscara debería ser reemplazada por una nueva, generando una explosión en la demanda. Se hicieron familiares las escenas de personas haciendo cola para obtener esta protección, sin poder comprarlas, cuando las existencias de la farmacia se agotan.

«No puedo encontrar una sola máscara para comprar. Ya no sé qué tiendas tienen stock», dijo Sandy Lo, de 60 años, en Hong Kong. Dijo que reutiliza máscaras viejas porque no tiene opción.

La mayoría de las máscaras faciales del mundo están hechas en China y Taiwán. Pero las fábricas de allí, incluidas las dirigidas por Medicom, se han visto obligadas a suspender temporalmente las exportaciones para cumplir los requisitos del gobierno de reservarlas para la población local.

El gobierno chino, admitiendo que necesitaba urgentemente máscaras médicas y otros equipos de protección, dijo que empezaría a importarlos de Europa, Japón y Estados Unidos para ayudar a compensar el déficit.

Esto generó un frenesí en la sucursal de Kolmi Hopen en el oeste de Francia. Los teléfonos de la planta han estado sonando sin parar mientras los compradores de suministros médicos recorren el mundo en busca de fabricantes del producto.

Hay una demanda especialmente fuerte de mascarillas de respiración de alta filtración, que, en comparación con las mascarillas quirúrgicas, pueden ser más eficaces contra la propagación de las gotitas que transportan el virus, dijo Laverdure. Otra fábrica de Medicom que fabrica máscaras faciales en Augusta, Georgia, también está aumentando la producción. Laverdure no quiso discutir los detalles financieros, incluyendo el costo de las máscaras.

Los científicos dijeron que no hay muchas pruebas de que las máscaras realmente protejan a las personas sanas (lavarse las manos puede ser más importante).

No obstante, a medida que se propaga el coronavirus, con miles de casos confirmados y cientos de muertes, los expertos temen que el suministro de mascarillas y otros artículos de protección de la salud sea escaso en otros países, incluso para uso médico rutinario.

La avalancha de pedidos en el Kolmi Hopen muestra a qué escala China puede sacudir la cadena de suministro mundial, incluso de productos más especializados, si las fábricas de allí no funcionan con toda su fuerza.

Sólo China produce alrededor de la mitad de las mascarillas para la salud facial del mundo, unos 20 millones al día, o más de 7.000 millones al año, y las suministra a hospitales y trabajadores médicos de varios países. Taiwán representa otro 20 por ciento del suministro mundial.

La producción ya se había ralentizado al acercarse el Año Nuevo Lunar a principios de enero. Algunas localidades alrededor de Wuhan, el epicentro del brote de coronavirus, aún no han reanudado totalmente la producción y están operando a una capacidad de alrededor del 60 por ciento, según el gobierno.

La fábrica Medicom en Wuhan, que fabrica ropa quirúrgica, está entre las que han retrasado la reapertura. La fábrica de máscaras de la compañía en Taiwán ya no puede exportar. Y en la fábrica de Medicom en Shanghai, el gobierno envió monitores y está ordenando tres millones de máscaras diarias tan pronto como salen de la línea de producción, dijo Laverdure.