La NASA quiere ayuda para diseñar un nuevo coche lunar

El programa de exploración lunar Artemis lanzado por la NASA en 2017 podría poner hombres y mujeres en la luna para el 2024. Ha pasado un tiempo desde nuestra visita, así que la agencia está empezando de cero, y necesita un nuevo coche lunar que ayude a la exploración de sus astronautas. Para ello, está pidiendo a las empresas americanas (incluyendo fabricantes de automóviles y firmas de tecnología) que ayuden a diseñarlo.

La NASA publicó las directrices básicas del proyecto en su página web. Quiere que el próximo vehículo lunar sea eléctrico, lo que no hace falta decir. Imagina un vehículo con una cabina que no esté presurizada, y que los humanos puedan conducir.  Debido a que la Luna no tiene (todavía) un Departamento de Transporte a cargo de pavimentar los caminos, el rover debe enfrentar un terreno difícil. La agencia predice que las lecciones aprendidas del proyecto beneficiarán a la industria automotriz.

«Queremos que nuestros vehículos en la luna aprovechen y estimulen las innovaciones en el almacenamiento y gestión de la energía de los vehículos eléctricos, la conducción autónoma y la resistencia extrema al medio ambiente», dijo Marshall Smith, director de los programas de exploración lunar humana de la NASA, en un comunicado. Esa declaración insinúa que dejar caer un Jeep Wrangler en una plataforma de origen Riviano y atarlo a un cohete no lo cortaría. El rover tiene que ser creado desde cero.

Los fabricantes de automóviles están reflexionando sobre la petición de la NASA, pero me imagino, ¿por qué esperar? Ya he establecido cómo configuraría el próximo rover lunar.

Dale motores en las ruedas

Mientras que la mayoría de los vehículos eléctricos actuales y futuros utilizan un motor por eje, algunos fabricantes de automóviles – incluyendo Rivian y Lexus – están dando a cada rueda su propio motor. Yo elegiría esta solución para el vehículo lunar, porque desbloquea una capacidad todoterreno inigualable. Audi demostró su potencial mejor que la mayoría cuando reveló el sorprendente concepto AI:Trail del rover lunar (arriba) en 2019.

La tracción a las cuatro ruedas es obligatoria para explorar un territorio inexplorado, por lo que el rover usaría cuatro motores eléctricos. La electrónica de a bordo podría calcular la cantidad precisa de par que cada rueda necesita para hacer pasar al rover por un surco, o para propulsarlo sobre terreno suelto. Si las ruedas delantera izquierda y trasera derecha están atascadas, por ejemplo, las dos restantes pueden moverlo, algo que es difícil de lograr (aunque no imposible) con un tren de potencia de doble motor. Además, el giro del tanque de Rivian podría ser más que un buen truco de fiesta.

Pegarse a las baterías de iones de litio

Las mentes más brillantes de la industria automotriz trabajan incansablemente para hacer realidad las baterías de estado sólido. Duran más que las unidades de iones de litio comparables, se cargan más rápido, son más ligeras y no utilizan electrolitos líquidos inflamables. La mayoría de las empresas coinciden en que la tecnología de estado sólido estará lista para su producción en masa a mediados de la década de 2020, por lo que podría alimentar el próximo vehículo lunar.

Las baterías de estado sólido que quedan son y no son familiares, que no es el tipo de hardware que quieres poner a su paso a 240.000 millas de la sede de la NASA. El ión-litio, por otro lado, ha alimentado miles de coches eléctricos en la última década, por lo que sus defectos son bien conocidos, incluso para los científicos jóvenes. No es perfecto, pero los ingenieros saben cómo evitar las trampas comunes.

Además, la batería de iones de litio tiene muchos años de vida por delante. Las lecciones aprendidas en la Luna podrían hacer que los futuros coches eléctricos sean aún mejores.

Aprovechar el poder del sonido

La asistencia en carretera de 24 horas de la AAA no te llevará lejos en la luna, así que la mejor manera de mantener el rover en movimiento es evitar las averías en primer lugar. El robot SoundSee de Bosch, impulsado por la inteligencia artificial, ve el sonido, como su nombre indica, por lo que puede detectar fallos y averías antes de que ocurran. Es un módulo del tamaño de una lonchera que registra el ruido, lo convierte en datos y lo analiza para encontrar anomalías. Podría reconocer un mal rumbo, por ejemplo.

Como bonus, SoundSee ya está siendo probado en el espacio. Actualmente viaja a bordo de la Estación Espacial Internacional, donde monitoriza los niveles de ruido y los sistemas de soporte vital que absorben CO2 y reciclan el oxígeno.

Ajustar la tecnología de detección de movimiento

El próximo explorador lunar debe tener algún tipo de sistema de información y entretenimiento. Mientras que los astronautas no van a transmitir espectáculos en Netflix, necesitarán una forma de comunicarse con el coche y acceder a varios ajustes a través de menús digitales. La solución más fácil sería incorporar guantes compatibles con la pantalla táctil en el traje espacial. Están ampliamente disponibles en todas las tiendas al aire libre en los Estados Unidos, así que no hay razón para que la NASA no pueda embolsar un par y enviarlos a la luna.

Sin embargo, eso no es terriblemente innovador. Si el objetivo es hacer avanzar la tecnología, el programa de desarrollo de los rovers es la plataforma ideal para afinar la tecnología de detección de movimiento que se está extendiendo gradualmente en las altas esferas de la industria automovilística.